Pourquoi le réchauffement va changer les couleurs des océans

Le 04 février 2019 par Romain Loury
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Plus bleu, ou plus vert
Plus bleu, ou plus vert

Avec le réchauffement climatique, les océans vont lentement changer de couleur: plus bleus dans les régions tropicales, ils deviendront en revanche plus verts vers les pôles, révèle une étude publiée lundi 4 février dans la revue Nature Communications. En cause, une altération de l’abondance de plancton.

Si les océans nous paraissent bleus, c’est parce que l’eau absorbe bien l’ensemble des longueurs d’onde de la lumière solaire, à l’exception de celles situées dans le bleu. Or la chlorophylle, qui abonde dans le phytoplancton, laisse quant à elle diffuser la lumière verte. Raison pour laquelle les plantes nous paraissent vertes, ainsi que les eaux marines chargées en phytoplancton.

Grâce à un logiciel permettant de modéliser l’évolution du plancton en fonction du changement climatique, Stephanie Dutkiewicz, du Massachusetts Institute of Technology (MIT, Boston), et ses collègues montrent que les couleurs de l’océan vont s’altérer au fil du 21ème siècle, au moins sur la moitié de sa surface. Ce qui fournit à la communauté scientifique un nouvel outil de suivi du réchauffement par voie satellitaire, en mesurant la couleur des océans.

Plus de plancton aux pôles, moins près de l’équateur

Parmi les zones les plus affectées, les zones sous-tropicales devraient devenir plus bleues, du fait de la raréfaction du phytoplancton. A l’inverse, les eaux polaires deviendront plus vertes, le réchauffement favorisant la croissance du plancton, et donc la teneur marine en chlorophylle.

Selon Stephanie Dutkiewicz, ce phénomène «pourrait avoir des conséquences très sérieuses. Différents types de phytoplancton absorbent la lumière différemment, et si le changement climatique entraîne une transition d’un type à un autre, cela va modifier la nature de la chaîne alimentaire dont il constitue la base».



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