Le plomb, une pollution ancienne

Le 01 juin 2017 par Romain Loury
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Minimum historique lors de la Peste noire
Minimum historique lors de la Peste noire

La pollution atmosphérique au plomb n’est pas née avec la Révolution industrielle. Analysant une carotte glaciaire prélevée dans les Alpes, une équipe américaine montre qu’elle est présente depuis le début de notre ère, dans une étude publiée dans la revue Geohealth, publiée par l’American Geophysical Union (AGU).

Liées à l’activité minière et à la fonte des minerais, les émissions atmosphériques de plomb sont bien plus anciennes qu’on ne le pensait. Mesurant la présence de plomb dans une carotte glaciaire de 72 mètres de long prélevée en Suisse italophone, l’équipe de Paul Mayewski, de l’université du Maine, montre que la présence de ce métal lourd dans l’atmosphère, malgré de fortes variations, n’a connu en moyenne qu’une faible augmentation au cours de ces deux derniers millénaires.

Point focal de leur étude, la période 1349-1353, celle de la Peste noire, une épidémie qui a décimé entre un tiers et la moitié de la population européenne. La teneur atmosphérique en plomb connaît alors un minimum historique, du fait de la mise à l’arrêt de l’activité économique.

Une pollution liée à l’économie

«Ces nouvelles données montrent que l’activité humaine a pollué l’air européen de manière quasi-ininterrompue au cours des 2.000 dernières années. Seule une chute soudaine de la population et de l’activité économique, entraînée par une épidémie passive, a permis de réduire la pollution atmosphérique à des niveaux que l’on peut désormais juger ‘naturels’», de l’ordre de 0,4 nanogramme par litre d’air, notent les chercheurs.

D’autres minimums historiques, de moindre ampleur, sont observés, par exemple aux alentours de 1460 et 1875, que les chercheurs imputent aussi à des ralentissements économiques. Il faut ensuite attendre les années 1970, avec l’arrivée des premières mesures anti-plomb (notamment dans le diesel), pour que les niveaux commencent à diminuer durablement.



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