Le changement climatique qui fait rétrécir les feuilles

Le 16 juillet 2012 par Geneviève De Lacour
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Les feuilles de bois de reinette
Les feuilles de bois de reinette

Avec le réchauffement climatique, les feuilles des arbres deviennent plus petites. Ce sont les conclusions d’une étude australienne comparant les feuilles d’un même arbre, certaines collectées actuellement et d’autres conservées dans des herbiers, dont les plus vieux sont âgés de plus de 120 ans.

Les scientifiques de l’université d’Adélaïde (Australie) ont pu constater que la largeur des feuilles du bois de reinette (Dodonaea viscosa subsp. angustissima), un arbuste australien de la famille des érables, s’est réduite en moyenne de 2 millimètres en un peu plus d’un siècle.

Les chercheurs ont examiné 250 spécimens tous originaires d’une seule région montagneuse du sud de l’Australie, près d’Adélaïde. Et les collections d’herbiers ont permis d’étudier l’évolution de cette espèce au cours des 130 dernières années.

Outre les échantillons historiques, les scientifiques ont collecté 274 feuilles de cette espèce à diverses altitudes pour connaître l’influence de l’altitude sur la taille et la forme de ces feuilles. Des arbustes poussant aujourd'hui dans les mêmes lieux.

Entre 1950 et 2005, la température a augmenté de 1,5°C mais les précipitations n’ont pas varié pour autant. Pourtant, l’analyse de tous ces échantillons révèle que les feuilles ont perdu 2 mm de largeur en 127 ans.

«Nous savons que la moindre variation, ne serait-ce qu’un seul degré Celsius est significatif et engendre une modification des équilibres écologiques», explique Greg Guerin, l’auteur principal de l’étude publiée dans la revue «Biology letters» du journal de la Royal Society.

Ces arbres ont donc la capacité de répondre rapidement et facilement aux variations du climat. Mais ce n’est pas le cas pour toutes les plantes endémiques d’Australie. Certaines n’ont qu’une capacité d’adaptation assez réduite en raison d’une faible diversité génétique et aussi d’une population réduite et isolée.

 



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