La Niña favoriserait les épidémies de grippe

Le 18 janvier 2012 par Geneviève De Lacour
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Quel est le point commun entre l’épidémie de grippe espagnole de 1918, celle de grippe asiatique de 1957, la grippe de Hong Kong de 1968 ou porcine de 2009? Elles se sont déclarées les années où La Niña a fait son apparition dans la zone équatoriale du Pacifique. La cousine d’El Niño est un phénomène climatique durant lequel les eaux de surface du Pacifique refroidissent. Selon des chercheurs de l’université de Columbia (New York), La Niña modifierait les trajectoires de migration des oiseaux, favorisant ainsi leur mise en contact avec de nouveaux virus contre lesquels ils ne sont pas immunisés. Avec les oiseaux, ces virus se propageraient ainsi dans le monde entier, favorisant donc la pandémie.

«Nous pensons que La Niña pousse les oiseaux, ceux qui habituellement ne se croisent pas, à se rencontrer», explique Jeffrey Shaman, professeur à l’université de Columbia et auteur de l’étude publiée le 17 janvier dans les annales de l’académie américaine de Sciences (Pnas). «Cela permet la naissance de virus réassortis», c’est-à-dire le mélange de deux virus de grippe. Les grandes épidémies se sont effectivement produites durant des années marquées par La Niña. Chaque fois, les virus s’étaient recombinés pour en créer un nouveau, contre lequel nul n’était immunisé.

«Il est certain que l’alternance La Niña-El Niño affecte le climat, les précipitations et l’humidité dans le monde, explique le professeur de santé environnementale, mais les effets sont très variés selon les régions du monde. Il n’y a pas de modèle unique», nuance-t-il, rappelant que les effets du climat ne sont qu’une part de l’explication de l’apparition de nouveaux virus.



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