Et au milieu coulait une rivière...

Le 19 avril 2017 par Stéphanie Senet
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De la poussière, encore de la poussière
De la poussière, encore de la poussière

Publiée le 17 avril dans la revue Nature Geoscience, une étude montre comment la disparition d’un glacier canadien a totalement perturbé le réseau hydrographique local.

En 4 jours seulement, la rivière Slims a disparu de la carte. Cette illustration dramatique du réchauffement -une première pour une rivière- a été analysée par des chercheurs d’universités canadiennes et américaines.

Pendant des années, les eaux du glacier de Kaskawulsh, dans le territoire du Yukon, ont tranquillement alimenté la Slims, avant de rejoindre les rivières Kluane et Yukon et de se jeter dans la mer de Behring.

 

Le grand saut

Au printemps 2016, une fonte exceptionnelle du glacier perturbe ce train-train, à tel point que les eaux de fonte ont été propulsées dans l’Alsek, une autre rivière, au lieu de rejoindre la Slims comme d’habitude. Au bout de leur route, les eaux se fondent dans l’océan Pacifique, à 1.300 kilomètres d’écart de leur destination habituelle.

 

Tempête de poussière

L’été 2016, lorsque les équipes se rendent sur place, elles découvrent une tempête de poussière à la place du delta sur lequel elles avaient navigué. «Le changement de paysage était dramatique», se souvient James Best, géologue de l’université de l’Illinois. La réduction brutale du débit de la Slims s’est produite entre le 26 et le 29 mai 2016.

 

«Un avenir incertain»

Leurs travaux ont montré que ces modifications sont très certainement dues au réchauffement climatique (99,5% de probabilité). Quant aux conséquences, elles seront logiquement dramatiques pour les communautés humaines et biologiques vivant dans la vallée de la Slims. «L’avenir du lac Kluane reste incertain», estime Gérard Roe, de l’université de Washington à Seattle. Même chose pour la rivière Alsek, dont le lit est 60 à 70 fois plus grand qu’avant.



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